Avec sa police Univers, Adrian Frutiger enthousiasma le monde des graphistes et des typographes.
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Mister Univers

Ses polices de caractères ont changé le monde et pourtant Adrian Frutiger n’est connu que des graphistes et des typographes. Histoire d’un génie silencieux.

Paris, 1957: Adrian Frutiger se penche une dernière fois sur ses planches. Pendant des mois, il a équilibré les panses et les contrepoinçons, sculpté les pleins et les déliés, esquissé les empattements. Maintenant, tout est parfait: Univers est prête à être publiée. Pour le jeune typographe né à Unterseen, près d’Interlaken, c’est l’accomplissement d’un rêve et le début d’une immense carrière.

À première vue, Univers est née de la règle et du compas. Mais prenons l’exemple du n minuscule; cet arc de cercle qui s’étire discrètement au-dessus de la hauteur d’x pour ensuite s’incliner légèrement vers la droite, ce trait est délicatement affiné sur la gauche, comme s’il avait été tracé à la main. Frutiger n’a rien calculé; son approche était intuitive et pragmatique. Certains détails ne sont d’ailleurs visibles qu’à la loupe. Ainsi le a et son pied minuscule, le o qui n’est pas rond, le s dont le jambage supérieur se resserre imperceptiblement et certains fûts qui n’en sont pas. Toutes ces formes rendent Univers non pas stérile mais sobre et factuelle.

Adrian Frutiger penché sur sa planche à dessin, Bremgarten 1999.
Keystone

Univers était moderne et universelle, c’était une révolution silencieuse. Elle a été la première police de caractères à être déclinée en diverses variantes et graisses, à la grande joie des graphistes et typographes. C’est d’ailleurs l’une des clés de son succès. L’autre raison, c’est qu’elle convient toujours. Univers, c’est la petite robe noire de la typographie. La liste des logotypes et des secteurs d’activités de ses utilisateurs est d’ailleurs interminable. Univers était même tellement passe-partout qu’elle a bien failli disparaître. «Si je me souviens de la cuillère après avoir mangé une soupe, c’est qu’il y avait un problème», explique Frutiger.

Helvetica arrive sur le marché un an plus tard et éclipse Univers. Frutiger ne s’en montre pas troublé le moins du monde – pourtant, lorsque l’on compare les G majuscules des deux polices, on comprend mal l’immense succès rencontré par Helvetica. Les deux créations suisses se répandent alors à toute vitesse et changent les codes de la typographie. Aujourd’hui, Univers, Helvetica et leurs copies bon marché sont utilisées partout dans le monde.

Adrian Frutiger poursuit sa route, continuant de ciseler des glyphes et d’inventer des fontes; l’Égyptienne par exemple, Frutiger ou Avenir. Son deuxième plus grand succès sera l’OCR-B, que l’on retrouve par exemple sur les bulletins de versement. C’est la fonte la mieux lue par les machines; une sorte d’Univers 2.0…

Quelques-unes des polices de caractères dessinées par Adrian Frutiger.
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UNE FRESQUE HISTORIQUE EN 100 ÉPISODES

240'000'000 av. J.-C.

Des dinosaures au Monte San Giorgio

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12'000 av. J.-C.

Rhinocéros laineux et mégacéros

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4000 av. J.-C.

Le mythe des Lacustres

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1500 av. J.-C.

Transpercer, frapper, couper

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Bridon Mors de l’âge du bronze.

500 av. J.-C.

Les braves

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150 av. J.-C.

Le commerce à la mode celte

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Bataille opposant les Romains et les Helvètes.

58 av. J.-C.

Quand César refoula les Helvètes

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Sol romain en mosaïque.

20 ap. J.-C.

Dolce vita à Zurich

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50 ap. J.-C.

Des armes et des jeux à Vindonissa

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70 ap. J.-C.

L’ascension d’un petit village de province

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246 ap. J.-C.

Meurtre dans les thermes romains

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275 ap. J.-C.

La sandale romaine

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295 ap. J.-C.

Aux frontières de l’Empire romain

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303 ap. J.-C.

Saint Maurice

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401 ap. J.-C.

Sainte Vérène

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522 ap. J.-C.

Les «rois intrigants»

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591 ap. J.-C.

Maudit Tuggen

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753 ap. J.-C.

Noël à Romainmôtier

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774 ap. J.-C.

Un roi dans la tempête

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819 ap. J.-C.

Le plan de Haito

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917 ap. J.-C.

Les chevaliers de l’Apocalypse à Bâle

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962 ap. J.-C.

Deux femmes fortes

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999 ap. J.-C.

Le crépuscule des Burgondes

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1030 ap. J.-C.

Radbot et le château de l’autour

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1157 ap. J.-C.

Un duc sans duché

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1211

Courage valaisan et ruse bernoise

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1240

La cité disparue

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1315

L’embuscade de Morgarten

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1319

La forteresse du lac

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1308

Agnès de Hongrie

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1347

La peste

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1356

Le grand tremblement de terre de Bâle

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1415

L’Argovie, berceau politique de la Suisse

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1473

Lutte au bord du lac de Constance

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1506

Les mercenaires

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1516

Érasme de Rotterdam

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1524

Les noces du curé

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1527

Un personnage controversé

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1536

L’autre conquête de l’ouest

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1540

La sécheresse

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1618

Ni vainqueur ni vaincu

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1687

Les huguenots

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1697

Étrange tubercule

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1731

La dernière sorcière de Fribourg

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1748

e comme Euler

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1765

L’île de Rousseau

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1798

La résistance des Nidwaldiens

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1800

Frédéric-César de La Harpe

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1804

Le mythe de Guillaume Tell

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1806

Goldau sous la roche

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1814

Barry le saint-bernard

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1815

Nouveau départ à Vienne

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1816

L’été de Frankenstein

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1832

La révolte contre les machines à Uster

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1839

Le déboisement dans la vallée de Peccia

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1847

Le Sonderbund

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1850

Le franc suisse

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1851

L’Amérique

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1853

Des trains pour Zurich

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1864

Tutti Fratelli

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1865

Chute mortelle au Cervin

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1871

Bourbaki

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1872

Des anarchistes dans le Jura

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1879

Le doux côté de la Suisse

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1880

Le percement du Gothard

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1881

Heidi

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1885

Un jardin d’hiver pour artistes

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1893

L’interdiction de l’abattage rituel

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1898

Masculin générique

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1905

La miraculeuse année d’Einstein

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1915

Les rouges discours de Zimmerwald

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1916

Dada

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1918

Un mois de novembre fébrile

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1925

Le magasin roulant

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1934

Un remonte-pentes à Davos

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1935

On ne parle pas d’argent

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1938

Romanche

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1939

Des pistes de ski à l’Orient

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1941

Maurice Bavaud

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1943

Bâle, une ville aux drôles de couleurs

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1956

Betty Bossi

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1957

Mister Univers

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1958

Une femme seule contre tous

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1961

Le vélomoteur

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1962

Ursula Andress et le bikini

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Benedikt Meyer
Benedikt Meyer est historien et chroniqueur.

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