Göschenen et tunnel du Gothard représentés sur une chromolithographie de 1900.
Musée national suisse

Le percement du Gothard

Le tunnel ferroviaire du Gothard fut percé en 1880. Il transforma profondément la Suisse, accélérant le développement de certaines régions au détriment d’autres.

Le 1er mars 1880, cet événement fit la une de la NZZ qui titra: «Durch!» («Le tunnel est percé»!), certainement le titre le plus court de son histoire. Même si ce n’était qu’un mot, chacun savait ce que cela signifiait: les ouvriers avaient dompté la montagne. Les galeries nord et sud avaient fusionné, le percement était terminé.

Le projet s’était heurté à de nombreuses difficultés. La Suisse était entrée tardivement dans l’ère du ferroviaire et après l’inauguration du Brenner (1867) et du Mont-Cenis (1871), certains craignaient que la Suisse puisse être contournée. Le pays avait donc besoin d’un tunnel, mais où? La Suisse romande était favorable au Simplon et la Suisse orientale au Lukmanier: deux cols par lesquels passaient autant de marchandises que par le Gothard, voire plus. Finalement, c’est grâce à Alfred Escher que le Gothard s’imposa. L’Italie investit 45 millions dans le projet, la Suisse et l’Empire allemand 20 millions chacun. Le secteur privé participa au financement à hauteur de 100 millions.

Le contrat de construction fut signé en 1872. Peu de temps après, Göschenen et Airolo devinrent des cités ouvrières où s’entassèrent des milliers de mineurs (surtout des Italiens). Les conditions de vie étaient déplorables: promiscuité, pauvreté, maladies, criminalité. Les ouvriers dormaient sur des paillasses infectes et l’atmosphère des dortoirs était étouffante. En 1875, la ville de Göschenen fut secouée par une grève. Débordée, la police tira sur la foule et fit quatre morts. En 1879, l’ingénieur en chef Louis Favre mourut d’un arrêt cardiaque dans le tunnel. Les chutes de pierres, les éboulements et les accidents du travail causèrent la mort de 194 personnes. Cependant, ce chiffre est vraisemblablement encore en deçà de la réalité.

La Confédération décida finalement d’intervenir. Elle obligea les entreprises de construction à améliorer la sécurité. C’était le premier projet qui dépassait de loin les capacités des cantons et l’État fédéral sortit grand gagnant de l’opération. Officiellement inauguré en 1882, l’ouvrage reliait désormais le Nord et le Sud et assurait le trafic marchandises entre l’Allemagne et l’Italie. Cette construction était de ce point de vue comparable au canal de Suez. Les ponts, sillons et tunnels hélicoïdaux spectaculaires attirèrent les touristes du monde entier. Mentionnée dans tous les guides touristiques, l’église de Wassen devint également un lieu incontournable.

L’enthousiasme du NZZ à l’égard du percement du Gothard était symptomatique du grand intérêt que ce tunnel représentait pour les villes. Mais dans les campagnes entourant le Gothard, les conséquences de cette construction furent plutôt négatives. Les muletiers et les cochers perdirent leur travail et les paysans de montagne ne résistèrent pas à la concurrence des produits des autres pays. En 1888, les personnes originaires d’Hospental étaient déjà plus nombreuses aux États-Unis que dans la vallée d’Urseren.

Numéro de la NZZ du 1er mars 1880.
Archives de la NZZ

Photographie de l’entrée du Gothard, vers 1875. On reconnaît aisément les trois hommes posant contre le mur et au niveau du wagon.
Musée national suisse

UNE FRESQUE HISTORIQUE EN 100 ÉPISODES

240'000'000 av. J.-C.

Des dinosaures au Monte San Giorgio

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12'000 av. J.-C.

Rhinocéros laineux et mégacéros

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4000 av. J.-C.

Le mythe des Lacustres

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1500 av. J.-C.

Transpercer, frapper, couper

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Bridon Mors de l’âge du bronze.

500 av. J.-C.

Les braves

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150 av. J.-C.

Le commerce à la mode celte

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Bataille opposant les Romains et les Helvètes.

58 av. J.-C.

Quand César refoula les Helvètes

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Sol romain en mosaïque.

20 ap. J.-C.

Dolce vita à Zurich

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50 ap. J.-C.

Des armes et des jeux à Vindonissa

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70 ap. J.-C.

L’ascension d’un petit village de province

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246 ap. J.-C.

Meurtre dans les thermes romains

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275 ap. J.-C.

La sandale romaine

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295 ap. J.-C.

Aux frontières de l’Empire romain

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303 ap. J.-C.

Saint Maurice

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401 ap. J.-C.

Sainte Vérène

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522 ap. J.-C.

Les «rois intrigants»

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591 ap. J.-C.

Maudit Tuggen

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753 ap. J.-C.

Noël à Romainmôtier

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774 ap. J.-C.

Un roi dans la tempête

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819 ap. J.-C.

Le plan de Haito

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917 ap. J.-C.

Les chevaliers de l’Apocalypse à Bâle

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962 ap. J.-C.

Deux femmes fortes

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999 ap. J.-C.

Le crépuscule des Burgondes

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1030 ap. J.-C.

Radbot et le château de l’autour

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1157 ap. J.-C.

Un duc sans duché

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1211

Courage valaisan et ruse bernoise

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1240

La cité disparue

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1315

L’embuscade de Morgarten

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1319

La forteresse du lac

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1308

Agnès de Hongrie

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1347

La peste

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1356

Le grand tremblement de terre de Bâle

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1415

L’Argovie, berceau politique de la Suisse

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1473

Lutte au bord du lac de Constance

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1506

Les mercenaires

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1516

Érasme de Rotterdam

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1524

Les noces du curé

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1527

Un personnage controversé

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1536

L’autre conquête de l’ouest

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1540

La sécheresse

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1618

Ni vainqueur ni vaincu

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1687

Les huguenots

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1697

Étrange tubercule

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La dernière sorcière de Fribourg

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1748

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L’île de Rousseau

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1800

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Le mythe de Guillaume Tell

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Goldau sous la roche

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1814

Barry le saint-bernard

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1815

Nouveau départ à Vienne

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1816

L’été de Frankenstein

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1832

La révolte contre les machines à Uster

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1839

Le déboisement dans la vallée de Peccia

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1847

Le Sonderbund

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1850

Le franc suisse

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1851

L’Amérique

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1853

Des trains pour Zurich

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1864

Tutti Fratelli

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1865

Chute mortelle au Cervin

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1871

Bourbaki

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1872

Des anarchistes dans le Jura

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1879

Le doux côté de la Suisse

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1880

Le percement du Gothard

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1881

Heidi

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1885

Un jardin d’hiver pour artistes

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1893

L’interdiction de l’abattage rituel

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1898

Masculin générique

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1905

La miraculeuse année d’Einstein

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1915

Les rouges discours de Zimmerwald

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1916

Dada

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1918

Un mois de novembre fébrile

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1925

Le magasin roulant

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1934

Un remonte-pentes à Davos

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1935

On ne parle pas d’argent

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1938

Romanche

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1939

Des pistes de ski à l’Orient

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1941

Maurice Bavaud

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1943

Bâle, une ville aux drôles de couleurs

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1956

Betty Bossi

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1957

Mister Univers

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1958

Une femme seule contre tous

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1961

Le vélomoteur

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1962

Ursula Andress et le bikini

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Benedikt Meyer
Benedikt Meyer est historien et chroniqueur.

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